英特尔(Intel)在美国时间9月6日宣布该公司计划收购总部位于硅谷的新创公司Movidius Technology,后者的专长是开发超低功耗计算机视觉处理器;这桩收购案预计能在今年第三季末或第四季初完成,但两家公司并未透露财务细节。

大约四个月前,EE Times曾刊登过一篇文章(参考阅读), 提及Intel的深度感测技术RealSense;当时Movidius的首席执行官Remi El-Ouazzane称该技术为“世界水平的高质量深度感测方案”,并指出:“目前几乎所有无人机市场上的芯片公司,包括Intel、高通 (Qualcomm)、Nvidia以及Movidius,都在追寻相同的目标──自动驾驶无人机。”

不过对Intel来说,这桩收购案并不只是着眼于无人机以及机器人市场。在一篇博客文章中,Intel的新技术事业群(New Technologies Group)资深副总裁Josh Walden表示,该公司意在成为计算机视觉以及深度学习解决方案的领导供应商,应用涵盖各类设备到云端。

20160907 Intel NT03P1 Intel新技术事业群资深副总裁Josh Walden以及Movidius首席执行官Remi El-Ouazzane

确实,Intel近来收购了不少聚焦深度学习、计算机视觉以及人工智能相关技术的新创公司,包括RealSense (即深度感测技术)、Nervana Systems (专长开发为深度学习/人工智能应用打造的芯片)、Saffron (领导级感知运算平台供应商);今年稍早Intel还收购了一家擅长感测与闪避算法的德国无人机制造商Ascending Technologies。

将收归Intel新技术事业群旗下的Movidius成立于2006年,其视觉处理单元(VPU)已经在市场上赢得不错声誉,并与知名大厂如Google、 中国无人机制造商大疆(DJI)、热像仪制造商FLIR以及联想(Lenovo)等建立了合作伙伴关系。El-Ouazzane 表示,Movidius迄今为止的任务是为智能设备如无人机、保全摄影机、AR/VR头戴式设备等带来视觉。

Intel正在寻找处理技术新典范?

根 据市场研究机构TIRIAS Research首席分析师Kevin Krewell的观察,Intel收购Movidius与Nervana,意味着该公司正在寻找超越中央处理器(CPU),以及可加速下一代运算任务之传统图像处理器(GPU)的处理技术新典范(paradigm)。

而TIRIAS Research另一位首席分析师Jim McGregor则认为,Intel收购Movidius可能是为了在像是无人机等领域挑战其他对手的竞争策略;他举例指出,Qualcomm有一整个专为无人机应用打造的平台Snapdragon Flight,而嵌入式系统市场已经变得越来越竞争:“特别是在习惯为客户提供针对不同应用之完整参考设计的手机芯片供应商进入该市场之后。”

不过对于Intel是否有将Movidius的视觉平台扩展到自动驾驶车辆上的长期计划,分析师们看法分歧,也不能肯定Movidius是否早就垂涎汽车应用市场。

对此Movidius的El-Ouazzane在稍早之前接受访问时否认了这点,表示该公司的优先目标是进军手机以及可穿戴设备:“我们的嵌入式视觉 SoC是锁定物联网(IoT)领域,就像Mobileye锁定汽车市场那样。”Mobileye目前是先进驾驶辅助系统(ADAS)应用之视觉芯片领导供应商。

另一家市场研究机构Linley Group首席分析师Linley Gwennap认为:“虽然这桩(对Movidius的)收购当然与Intel的无人机策略相符,但我认为以长期来看,将有助于强化Intel在自动驾驶车辆领域的地位。”

Gwennap 进一步解释,在不久前的IDF年度开发者论坛上,Intel介绍了结合Xeon处理器与Altera FPGA的车用解决方案,但功耗是Mobileye竞争芯片的十倍,如果能把Movidius的芯片运用到汽车中,会比采用FPGA更省电:“也许有一天,Intel甚至会把Movidius引擎整合到x86处理器;” 他并指出:“我预期Intel将以14纳米甚至10纳米工艺来打造下一代的Movidius芯片,以提升其性能。”

不过Intel需要谨慎行事;TIRIAS Research的Krewell点出了Intel与MobileEye、BMW不久之前的策略联盟(参考阅读),如果该公司真的想进军汽车视觉处理技术领域,会采取谨慎的作法以避免破坏以上的合作关系。

根据Krewell对Movidius的观察,以往他们身为一家小型新创公司,想进军汽车领域是有点太吃力,但在与Intel合并之后或许情势会有所转变。

平心而论,产业界认为收购Movidius对Intel来说是大利多。如The Linley Group资深分析师Mike Demler 表示:“Intel缺乏计算机视觉处理技术,因此这是有利的;Movidius利用廉价的Sparc处理器搭配专属计算机视觉核心,但Sparc可以轻松替换。”

而Demler也认为这桩收购案对Movidius来说是很不错的交易,能让这个团队接触到更广大的市场。Movidius首席执行官未来的新头衔还未公布,不过他会转移到Intel。

编译:Judith Cheng

本文授权编译自EE Times,版权所有,谢绝转载

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