根据美国先进自动化产业协会(Association for Advancing Automation,A3)的最新报告,工业自动化应用的机器人正在北美开始兴盛,估计在2016上半年就有超过8亿美元的订单金额,创下1万4,583台工业机器人采购量的新高纪录,较2015年同期增加2%;而汽车厂商与零组件供应商是工业机器人市场的主要推手。

A3是一个致力于推动自动化技术的产业组织,旗下有四个子团体,包括机器人产业协会(Robotic Industries Association,RIA)、运动控制与马达协会(Motion Control and Motor Association,MCMA),以及一个全球性视觉信息协会(支持应用于自动化领域的特殊技术) AIA。A3在今年就增加了119家会员厂商,包括旗下子团体,总会员数近千。

“自动化技术的需求正在成长,”A3主席Jeff Burnstein接受EE Times访问时表示:“不只是在美国,这是全球性的趋势,有很多公司正在尝试透过改善生产力来强化竞争力,而那些枯燥、环境条件恶劣以及危险的工作是第一批转为自动化的;”他指出最近厂商采购的机器人主要是支持材料处理、组装、焊接、喷漆等任务。

Burnstein并指出,机器人变得越来越容易导入工作流程,也因此对中小型厂商来说更具吸引力:“新一代的机器人较容易设置,只需要几个小时的操作训练而非数个月的编程;随着协同机器人的蓬勃发展,它们甚至被应用于需要与人类紧密合作的最后组装步骤。”

在被问到机器人是否会让人类劳工的“饭碗”受影响时,Burnstein指出,机器人的销售量与非农业劳动力在以往都是稳定成长,金融风暴之后也再度出现成长:“我们观察了超过二十年的时间,发现当机器人销售量成长时,失业率呈现下降,无论是美国或世界大多数区域都是如此;”他并指出,就算产业支出与雇佣有循环周期(如下图),机器人销售量与就业率仍稳定成长:“我们不能总结说机器人是就业率杀手。” 20160920 robot NT03P1 Burnstein补充,事实上可能是完全相反:“机器人是厂商维持竞争力的关键因素,否则可能是失败;”而既然厂商蓬勃发展,就会扩充人力增加工作机会。他举了一个汽车产业供应商的例子,那家公司发现某些特定工作职位总是在聘雇、训练新员工,但那些员工一下子又离职,直到他们将那些工作移交给机器人,发现业绩反而因此上扬,并能聘雇更多新员工来因应业务扩张。

A3的通讯总监Bob Doyle也指出,随着厂商利用机器人来执行重复性的任务,产业界对劳工的技能要求已经有所改变:“现在的工厂跟我们阿公年轻时代的工厂已经不一样了,我们曾做过调查,知道厂商遭遇的最大问题就是找到足够的人力来填埔职缺,而那些职缺不只是工程性的工作,还需要技术支持;目前产业界有将近230万个这类职缺,但是并没有足够的合格人力可以填补。”

编译:Judith Cheng

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