几年前在硅谷曾有幸跟凌力尔特公司联合创始人兼首席技术官Bob Dobkin一起讨论过模拟设计工程师的职业前景。作为一个模拟电路设计大宗师级的大师,Bob Dobkin认为模拟设计是一个越老越吃香,并且模拟设计是不可被替代的职业。不过近年来出现了多家模拟公司被并购的情况,而且在2016年,凌力尔特公司也被ADI公司收购了,这让我们感觉模拟半导体也不能独善其身。

今年我有机会再次拜访凌力尔特,并受邀与Bob Dobkin共进午餐,面对面再一次交流模拟芯片与模拟设计工程师的话题。下面将Bob的回答整理出来,期望对于一直从事模拟设计的中国工程师,或是还在学习模拟设计的大学生,有所帮助。 20170620-linear-1 图:凌力尔特公司联合创始人兼首席技术官Bob Dobkin在午餐中与电子工程专辑记者交流

电子工程专辑:很高兴有机会再次跟您一起聊天。在过去几年中,很多家硅谷的模拟芯片公司都被收购了,作为模拟芯片的领导者,凌力尔特也被收购,成为ADI旗下的公司。在很多人眼中,这是非常难理解的。因为凌力尔特的模拟技术非常优秀。模拟设计发生了什么样的变化?

Bob Dobkin:很多变化都在发生。但是,凌力尔特一直很专注。在她的历史上,一直在做Components。我们大多数的项目,都是一个人做一个产品。一些复杂的产品,可能会三四个人做。我们一直是这样做的。越来越多的是由产品线来组织起来的,我们有regulator事业部、运算放大器事业部、Dust Network事业部......,这些事业部在公司内都是由总经理来负责的。模拟产品线的总经理们在方向上作了一些改变,多个事业部在市场营销联手合作,将产品推广到医疗、汽车等领域。

我都记不住所有的事业部(编辑注:如果你上Linear的网站去查一下他们的产品线,你会理解他的),这些产品线事业部放在一起,就能够做一些大的项目,项目中有30个人手。组成大的项目组,研发出来了有竞争力的IC,或者是做出来PC板卡。他们研发出用于汽车雷达的PCB板,这些当然是已经很复杂的设计成果,不再是单颗芯片,而是一块有芯片的板子了。完成一个这样的项目,需要很多的人手。

现在Linear可以研发出越来越多的模组,里面有很多的IC。大部分这些模组(Module),都是应用在电源(Power),我们的目标是提升他们的密度,减少产品的体积。这样可以提升产品的效率,让它们变得更小。

电子工程专辑:凌力尔特是一个专注的公司,我记得上一次我问过您,是否愿意与苹果这样的消费电子巨头做生意,您告诉我说,消费电子产品的利润太低、不赚钱,我们不会卖芯片给苹果。现在这么多家模拟公司合并了,您觉得现在会改变吗?什么在促使发生这些变化呢?

Bob Dobkin:不。我们一直是苹果的芯片供应商,不过不是iPhone,是用在苹果的电脑里。半导体行业发生了很多的并购,我想说这不是凌力尔特想发生的。我们仍然是很赚钱的,我们还在增长,我们正好满足被收购的条件。一些公司迷失了方向,或者是在公司内失去了足够的创新,他们保持独立生存。我们一直在做我们自己的事,但是ADI公司很有钱,他们给我们开了一个价,而且正好被董事会接受。我们在很多方面都敬佩ADI公司,但他们在电源方面确实做得比较少,而电源正好是我们最大的业务。他们在寻找电源,可能很大程度是基于这个原因,ADI收购了我们,来补强电源的产品线。我们在ADC\DAC上产品线较少,ADI在这方面又很强,有数不清的ADC\DAC,产品线比我们大很多。(注:电源占了Liear业绩的三分之二)

**电子工程专辑:两家公司合并进行得顺利吗?两家公司将来的产品线会有什么样的整合计划?将来两家公司的产品会更多地在一起整合营销和销售吗? **

Doug Dickinson (Linear Media Relations Manager):当然。两家公司强强联手后我们更强大了。两家的产品线是互补的,ADI在信号链上是领导者,在收购了Hittite后,ADI的RF上很强大,虽然我们在RF、运放等也做了很多研究,但我们最大的优势还是在电源。我们可以提升更多的完整的解决方案了。

两家公司在市场营销上、在产品研发上、公司运营上还是有不同之处,所以要找到将两家公司放在一起的最佳的方法是一个非常有意思的体验。现在两家公司的合并正在用一个非常智慧的方式进行的,这不同于一个小公司并收购后,往往大公司说了算。至少我们还没有这种感受。看上去进行了很多的交流与谈话,Linear被公认是高性能模拟和电源芯片的真正的领导者。ADI是非常聪明的人,他们走过来对我们说,你们做得很棒,我们也需要向你们学习。

Bob,你来谈一谈两家公司合并后,在产品线上整合将来会有什么计划?

Bob Dobkin:我们还有很多的components要做。我们肯定要向能够更好地增长我们的components的其它方向去尝试去发展。设计出系统,并将这些系统放到PCB板上,或者是一块芯片里,这是个肯定的趋势。因为这样做,可以更加接近消费者或是接近产业终端。

如果你可以在板子上设计更复杂的功能,你就很难被其他公司复制,你就可以赚更多的钱。我想这也是ADI的想法,通过研发出更多的完整的子系统,销售给汽车、工业、网络应用的客户,获得公司更快的增长。同时,这是一个巨大的风险,因为这将需要30至50人的团队,消耗几年的时间去完成这样的任务。只有公司足够大,才能承受这样的风险,而(不至于因为项目失败)带来伤害。我不认为,Linear过去足够强大到可以承受子系统级项目研发失败后的风险。

我们需要向那个方向发展,我们有一些5个人的项目组,我很担心项目出来销售不好。在进入ADI公司之前,我就看到了很多的成长空间。所有的系统都需要电源,但是他们没有足够的设计资源为ADI来设计电源。所以他们到我们这里的电源事业部,为他们的系统来设计电源。

所以如果你研究一下两家公司的研发部门,我们并没有什么重叠的部门,反而大家是在做很多不同的事情,两家公司看起来非常互补。你再看看销售部门,ADI有不少产品都卖给了苹果公司,而我们在苹果中并不与ADI竞争。消费类产品的价格很低,做得很辛苦,我们在这一块做得并不很好。我们会远离这类销量大的市场,我们专注于电脑、工业、汽车等能够带来价值给客户的领域。我们仍然还在追求小规模的业务领域。所以,我们的销售人员在市场上的重复度也不高。

20170620-linear-2 图:凌力尔特公司联合创始人兼首席技术官Bob Dobkin亲切与作者合影。

电子工程专辑:模拟设计看上去成长没有数字设计这么快,表面上我们很难看到一些飞跃性的变化。您有什么话可以对现在还在学校里学习模拟设计的学生们说吗?

Bob Dobkin:有很多模拟设计的工作,都可以在电脑的自动化软件中完成。但是仿真并不能真正地代表电路电流的真实情况,你必须要做出电路板,了解它的散热,才能懂得一颗可以工作得好的芯片。模拟芯片的仿真可能会做不好,而很多数字芯片你只要做好逻辑设计,你写好源代码,做好合成(synthesis),你就可以拥有一颗可以实现你的功能的芯片。所以只要你设置好你的电脑系统,你就可以很快地设计出功能复杂的数字芯片。

在模拟设计领域,我们没有这样的自动化工具,所以我们不得不变得“聪明”,所以不得不努力工作,为芯片de-bug。在某种封装中这种芯片工作很好,换一个封装它又不工作了,你又要去想办法de-bug,去找到问题的原因解决它。

所以模拟设计不会被电脑取代,它将来还会很好。所以,我还是有一份工作。

作者后记:

ADI公司在中国对于大学生和初级工程师的支持工作做得非常不错,Bob表示Linear有一些免费的在线设计软件,大学生和工程师都可以使用,但实际上大学生在设计中不太可能用到Linear的芯片。对于中级或资深工程师,Linear每年都会有很多的设计文章发表在专业媒体上(例如电子工程专辑网站和杂志上,就常常刊登Linear的技术文章)。今年公司市场部更是花大力气,将Bob Dobkin和Jim Williams合著的《模拟电路设计手册》第二册翻译成简体中文。相信这本书翻译成简体后,更多热爱模拟设计的工程师,可以更快地学好模拟电路的设计,并领会到两位全世界顶级的模拟设计大师Bob 和Jim的设计心得。

模拟设计是一个活到老,学到老的技术,年过70的Bob至今为模拟设计着迷。他的弟子、他的团队是Linear公司最大的资产。在硅谷,工程师永远都被看作是资产,而不是企业负债。据说,整个收购过程中,Linear没有一位工程师失业。

附新闻:《模拟电路设计手册:晋级应用指南》中文版发布,涵盖最新应用指南及参考设计解决方案 20170620-linear-3 图:《模拟电路设计手册:晋级应用指南》中文版作者之一Bob Dobkin手持新书拍照。他很高兴中文版终于问世,更多的中国工程师可以直接阅读他的模拟设计分享文章。

亚德诺半导体旗下凌力尔特公司在中国出版 Bob Dobkin 和 Jim Williams 编著的 Analog Circuit Design, Volume 2: Immersion in the Black Art of Analog Design 中文版,书名为《模拟电路设计手册:晋级应用指南》。该书包括电源管理、数据转换、信号调理电路解决方案最新的应用指南,收录了众多参考设计,内容是基于模拟设计专家 Bob Dobkin、Jim Williams 及业内专家 Carl Nelson、Bob Widlar 的研究和文章编著而成。

随着数字化系统、无线通信、复杂的工业和汽车系统的发展,设计师正面临着开发更复杂的模拟解决方案的挑战。这本深入解析集成电路设计解决方案的书籍为设计师提供了针对模拟设计中常见挑战的实用型设计技术 。该书还提供丰富的线上资源,如数据表、设计要点以及凌力尔特的 LTspice 设计仿真软件工具等。

《模拟电路设计手册:晋级应用指南》作者介绍:

Bob Dobkin 是凌力尔特公司联合创始人兼首席技术官。1999 年之前,Dobkin 先生负责凌力尔特公司的新产品开发。1981 年创建凌力尔特公司之前,Dobkin 先生曾任 National Semiconductor 先进电路开发部主管,为期 11 年。30 多年来,Dobkin 先生一直投身于高性能线性集成电路开发事业,开发了许多业界标准电路。Dobkin 先生拥有 100 多项线性集成电路的相关专利,著有 50 多篇学术专著和论文。Dobkin 先生曾就读于麻省理工大学。

Jim Williams 在凌力尔特有着近 30 年的工作经历,是模拟电子领域里一位才化横溢和多产的电路设计师和论文作者。Jim 于 2011 年 6 月辞世。在供职于凌力尔特将近 30 年的时间里,他拥有在职科学家的独特角色,所关注的范围涵盖了产品定义、开发和支持,多年来一直是众多工程师的良师益友。1968 年到 1979 年间,Williams 先生曾在麻省理工进行教学和科研工作,专注于模拟电路设计。Williams 先生曾在 National Secmiconductor 的线性集成电路小组工作三年,随后在 1982 年加入凌力尔特公司。1992 年,Williams 先生获 EDN 杂志的年度创新奖,在 2002 年被选入 Electronic Design 名人堂。Williams 先生曾编撰大量的文章和应用指南,是若干经典模拟电路设计专著的作者/编辑。

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