有一种说法:到2020年,物联网(IoT)预计将涵盖20~50亿台设备。人们相信物联网将无处不在,几乎影响到现代生活的方方面面。到目前为止,物联网应用虽然很有趣,但没能依专业人士所预测,在市场上呈现爆炸成长。目前还没有足够、具有明显经济利益的使用案例来启动物联网自我强化的市场增长。

业界在降低连结成本方面取得进展,但对于需求不断增长,以及相应的大量生产价格下降,以促成实际的市场起飞的连锁反应来说,进展尚不够快。预计有数百亿设备服务于如此广阔的应用领域,以至于单打独斗的方案无法实现具有显著生产成本效率所需的量。现在所需的是一种单一应用,其本身就可能产生数十亿设备的需求。

以下来看连网照明。

人工照明(Artificial lighting)已使用数千年;电气照明则始于1880年。今天,地球上每个大陆、每个国家,几乎每座城市、城镇和村庄都有某种形式的电气照明,但传统白炽灯耗电高,且能源成本逐步上涨,促使业界和政府寻求低功耗替代品。紧凑型荧光灯泡(CFL)是首次的成果,但事实证明,LED才是顺理成章的继任者。

但Silicon Labs物联网产品高级副总裁兼总经理Daniel Cooley在接受采访时指出的却是:LED照明技术的日益成功,正在为接踵而至的连网照明铺路。关键在于,LED厂商不得不学习如何在灯泡中整合电子组件,以及如何降低成本。“一旦有了这些,”Cooley说,“添加更多芯片就更加容易,就能创造出一款智能、具成本效益且同时能发光的电子产品。” 20170623connectedlighting-1 连网照明会是物联网杀手级应用?

Cooley补充说,将物联网连结技术添加到照明的商业模式已经具有积极的投资报酬率。政府强制规定的降低能耗的推动是一个因素,如果你可控制灯泡本身,就会更容易符合标准。若电灯本身可在房间(甚至走廊)没人时关闭,或可透过手机应用程序远程操控,就能显著降低能耗。

连网照明消除将灯开关直接连接到灯具的需要。这不仅减少大部分所需的接线量,还简化建筑电气设计,同时提供灯具和开关的安装灵活性。

但低成本并不是连网照明的唯一潜在好处。灯泡供应商可以将蓝牙信标等整合到灯泡中,为零售商简单地透过更换灯泡设置位置服务提供了一种快速便捷的方式。连网照明的颜色和亮度可以进行设置,则屋主和汽车经销商及餐馆等零售商就能控制其环境氛围。

连网照明市场潜力巨大。据Cooley说,目前照明是每年1,000亿美元的市场,每年销售的照明产品约40亿个,这是个比手机还庞大的市场。

当然还要克服市场上的很多障碍。传统上,灯泡、开关和灯具由不同厂商生产,它们正在成为连网照明市场的竞争对手,争夺控制光源的主导权。可能消费者仍然会希望至少看起来像标准开关的设备,而不是使用智能手机控制其房间的灯光。

就本地无线网络技术等的选择来说,市场仍是各说各话。Wi-Fi很方便,但功耗较大;而像ZigBee等无线技术则需要使用网关。尽管网关的吸引力越来越大(用户不希望断线的因特网链接使其照明无法掌控),且可能催生新的售后服务,但何种无线技术胜出则仍不明朗。

据Cooley的看法,最终可能接近结束这种各自为政局面的结果。他估计,在12~18个月内,该领域将从现在市场上的六、七种选择减少到两、三种,从而进入多家供应商能提供可互通操作的连网照明产品的阶段。该过程已经在进行中,如同Autani和乐金电子(LG)最近合作建置连网照明生态系统的宣示。

一旦照明产业开始销售具成本效益且可广泛互通操作的产品,采用率将会提升。随着需求增加,产量就会增加,这将有助于推动价格下降和应用的增长,这是一个杀手级应用的典型特征,因为随着连网照明技术成本的降低、安装基础的搭建,其他的物联网应用将能够“借力使力”,而本身就不再需要很大的市场规模了。

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