科技公司热衷于让手机和增强现实设备具备AI功能。但是,这些公司面临一个很大的挑战:如何管理海量数据,以使AI功能在这些设备上成为可能,同时又不至于使设备运行速度变得太慢或者在几分钟内耗尽电池。 20170725-microsoft-AI-processor-1 微软最近宣称,该公司已经找到了应对方案。微软为其HoloLens护目镜设计了一款芯片——一款新的AI处理器,能够在设备上实时分析用户看到和听到的内容,而不必将这些数据发送至云端,这样就可以节约宝贵的时间。

这款新的处理器是微软全息处理器(Holographic Processing Unit) 一个新版本,已经于周一在夏威夷檀香山的一个新闻发布会上推出。

目前,这款芯片还在开发中,它将出现在微软下一个版本的HoloLens中。微软没有提供该版本HoloLens的具体发布日期。

现在,自制芯片越来越流行,因为企业认为现成的芯片不能充分发挥AI的潜力。一名知情人士在今年5月份透露,苹果正在测试一款iPhone原型,该原型中包含一个旨在处理AI任务的芯片。

谷歌(微博)正在开发自己的新版AI芯片。为了说服人们购买下一代科技产品——手机、VR设备甚至汽车,企业必须加速研发AI芯片。

“消费者希望他们的设备能够实时处理问题,几乎没有任何滞后。”Tirias Research分析师Jim McGregor说,“对于一辆自动驾驶汽车来说,在遇见紧急情况时,你不能允许它将数据发送至云端后再做决定。

自动驾驶汽车要处理的数据量是巨大的,你不能将所有这些数据发送到云端。”他还表示,到2025年,每个能够与用户互动的设备都将内置AI芯片。

多年来,人们一直使用英特尔和其他公司制造的芯片。但是,AI的快速发展使一些传统的芯片制造商在十多年来首次面临着真正的挑战。

AI的加速能力很大程度上归功于其模仿人类大脑的神经网络,它能够分析和学习人类大脑的思维模式。PC和服务器中使用的通用芯片不能一次快速处理多项任务,而这种能力正是AI软件的一项要求。

微软近年来一直在研发自己的芯片。微软为Xbox Kinect开发了一款运动跟踪处理器。

最近,为了在云服务领域挑战谷歌和亚马逊,微软采用了称为现场可编程门阵列(field programmable gate array, FPGA)的定制芯片。

微软还从英特尔的子公司Altera购买芯片,并将其改造,以使它具备独有的功能。

去年,微软公司使用数千个定制芯片将维基百科英文网站中的所有文字翻译成西班牙文,共有500万篇文章,30亿个单词,翻译时间不到十分之一秒。

接下来,微软将让其云客户使用这些芯片来加速执行自己的AI任务,该服务将在明年推出。购买了该服务的客户可以使用它来执行图像识别任务,或使用机器学习算法来预测客户购买模式,等等。

微软的杰出工程师Doug Burger说:“我们的愿望是成为最大的AI云服务提供商。”

但是,微软面临着激烈的竞争。亚马逊也在使用FPGA芯片,并计划采用英伟达制造的最先进的芯片Volta for AI。英伟达现在是用于训练AI系统的图形处理器的领先制造商。

同时,谷歌已经研制出自己的定制化芯片——Tensor Processing Units (TPU) ,并已经交付给客户使用。

自主研制芯片是昂贵的。但微软表示,公司没有任何选择,因为技术变化如此之快,跟不上步伐就很容易被淘汰。

今年5月份,微软CEO 萨提亚·纳德拉(Satya Nadella)在一次演讲中首次透露了使用AI跟踪工业设备的想法。现在,微软研发的新型芯片将使纳德拉的想法更加具有可行性。

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