新兴的领域会带来新的挑战,同时会带来新的机会,会催生新的公司。如果抓住了机会,新公司有机会跟市场一起成长。LitePoint就是这样一家公司,他们伴随着无线技术的快速发展而发展着,从2003年推出单机箱式WiFi综测仪开始,成长为如今可提供软硬件一体化无线技术测试解决方案厂商,并在测试测量领域占有一席之地。

基因决定成长方向

从全球来看,目前LitePoint在WiFi、NFC、蓝牙等无线连接技术测试领域大概占有75%左右的市场,在蜂窝测试领域大概占有30%的份额。能取得这样的成绩,LitePoint全球销售副总裁Richard Hsieh认为跟LitePoint的DNA密切相关,“我们的DNA跟其他厂商不一样,我们主要的关注点在量产和制造方面。有的公司偏向于把资源投入在早期的产品研发端,而我们的资源更多的投入在量产方面。”他对电子工程专辑记者表示,“我们跟许多芯片制造商都有密切的合作。芯片制作出来后,会做一些参考设计方案,在这个过程中,我们会开始介入,一直到量产和制造环节。”

20170802-litepoint-1 图1:LitePoint全球销售副总裁Richard Hsieh。

“因此,我们需要考虑从芯片参考设计开始,到量产过程中,该采用什么样的架构,来帮助客户在保有测试质量的同时,还能让成本降低。这需要投入很多资源,但这是我们的强项。”他自豪地表示。

Richard Hsieh坦诚做量产设备有一个好处就是,市场需求会更大,因为做产品研发端测试的话,没人能保证研发的芯片,或者系统一定可以量产。

虽然现在也有一些传统的主要关注产品研发端的测试测量厂商开始进入生产测试,但Richard Hsieh并不担心他们会对LitePoint构成威胁,“大家都想进来,但DNA不一样,公司资源有限,一定会有取舍。我们能保持很高的市场份额,就是因为我们够专注。”

物联网将会是更大机会

目前业界普遍认为未来五到十年,物联网将会是最具潜力和令人兴奋的市场,但目前物联网的无线连接技术并没有统一的标准,除了有蜂窝、WiFi、蓝牙、ZigBee、Z-Wave、Thread、LoRa、NFC等技术之外,还有不少私有协议,甚至还在增加一些新的技术,比如NB-IoT等等。

这么多的物联网连接技术,必然会给测试测量厂商带来一些新的挑战,“这么多的协议,你的测试仪器该怎么做才能全部都支持?还有就是未来做连接芯片的公司和ICDH也会越来越多,越来越分散,该怎么去支持他们?”Richard Hsieh提出了自己疑问。

“这就要求测试测量公司必须投入更多的资源,研发更具竞争力的硬件产品,以支持各种不同的无线技术;还需要开发与之配套的软件平台,以方便客户使用;另外,也需要有足够的人力去跟这么多的芯片公司去合作。”他同时也给出了自己的回答。

他坦承过去几年LitePoint的成长主要得益于消费电子的成长,这几年消费电子的增长开始趋于平缓,但物联网的市场在增长,“而且物联网市场相当广泛,会有很多细分的领域,有些领域的芯片和系统的测试是绝对不能省掉的,比如医疗、工业,以及一些安全领域的应用。”

由于物联网应用的分散特性,会催生出很多无线连接芯片和系统公司,Richard Hsieh认为有可能会有上万家,这些公司中有的可能会很有钱,会自己开发工具,自己开发系统测试方案,但有些小公司可能没有足够的人力和资源来做测试软件开发。“这时,我们可以利用我们的优势,针对不同的技术、不同的芯片,提供给客户不同的测试方案,以帮助他们快速上量。”

其中IQfact+就是这样一个针对芯片定制的交钥匙测试软件平台,它集成的DUT控制及芯片校准算法,支持超过350款芯片;支持所有的重要无线连接技术,比如WiFi、蓝牙、ZigBee、FM、GPS和NFC等;支持大规模量产测试,可以直接使用具有简便的操作界面的IQoperator软件,也可以调用API将IQfact+集成到客户自有的测试程序中;内建的数据记录,记录文件以CSV格式存储,兼容IQranmp数据分析软件,简便快速的图形化和交互式数据分析。

现场FAE工程师罗兴旺介绍说,这个软件平台使用非常方便,能够帮助客户在研发端,或者生产测试端快速地开始自动化测试。

他以802.11.ac测试举例说,由于要测试多种模式、信道和带宽等参数,手动测试的话,会非常好时间,但如果采用自动化测试方案的话,只需要把想要测试的测试项目在软件中编辑好,把脚本保存好之后,任何时候想要测试的话,调出来执行就可以了。

当然,这个平台可以单独购买,也可以跟硬件一起购买。

Richard Hsieh对电子工程专辑记者表示,LitePoint已经习惯了跟芯片公司密切合作的模式,与芯片制造商密切合作,保证了测试与校准方案得到独有的优化,从而可以减少测试时间,并最大化吞吐量。

他同时表示,LitePoint会随着物联网市场的增长,继续成长。

针对下一代WiFi的测试

LitePoint以WiFi测试起家,一直以来都在WiFi测试方面保持领先。最近还特意针对下一代WLAN标准802.11ax举行了一场技术研讨会。在研讨会上,LitePoint市场总监Adam Smith介绍了无线市场的趋势,对比了5G和802.11ax标准的演进路线时间表和最新进展情况。

20170802-litepoint-2 图2:LitePoint市场总监Adam Smith在研讨会现场介绍无线市场的趋势。

20170802-litepoint-3 图3:5G和802.11ax标准的演进路线时间表。

同时来自美国总部的WW FAE总监林时诚分享了“如何高效率地测试802.11ax产品”,在他看来,802.11ax的首要目的是解决网络容量问题,为了解决这个问题,802.11ax标准引入了OFDMA和MU-MIMO技术。

OFDMA其实是从OFDM演变而来,在OFDM系统中,每次数据请求下,用户一直占用所有子载波;而在OFDMA系统中,用户仅在规定时间内占用子载波的一个子集。可以大大提高频谱的利用效率。对此,LitePoint产品经理邓敏智有一个比较形象的比喻,“WiFi从开始到现在,就像我们在修路,从羊肠小道,变成了高速公路,但我们的通行规则没有变,一直都是一次只通过一辆汽车,现在OFDMA,则改变了这个规则,给高速公路划了几个车道,让行人和不同类型的车可以并行地运行。”

正是因为引入了OFDMA和MU-MIMO技术,功率控制变得重要起来,需要对产品进行功率控制测试;另外不同用户间的准确时序也变得更加重要,因为802.11ax用户在同一时间共用频谱,因此,必须尽量减少同一时间用户之间的干扰,以实现最高的系统容量。

20170802-litepoint-4 图4:WW FAE总监林时诚。

完整的解决方案提供者

在Richard Hsieh看来,未来五年中国的无线测试市场将会蓬勃发展,“我们非常看重中国市场,物联网无线连接技术会在中国有很大的发展,我们希望能够跟随着市场的成长而成长。”

他认为,“我们自己的定位是完整的解决方案提供者,不管任何无线连接测试,都能够提供完整的方案,帮助客户提早上市,降低生产成本。”

他同时也希望中国的客户不要忽视测试上质量的提升,“我们希望可以帮助中国的客户做产业升级,LitePoint跟美国顶尖的芯片制造商和系统厂商都有密切的合作,我们很希望能把最新的测试技术带到中国来,提升产业的品质。”

他最后强调,“测试是不容许妥协的,尤其是应用在关键领域的物联网产品。”

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