人工智能是半导体行业过去一年中最为火热的关键字。从英伟达的人工智能GPU、谷歌第二代TPU、到集成语音识别的联发科技智能音响处理器、再到华为、高通和苹果的人工智能手机SoC,都让人们看到了人工智能在半导体行业处处开花。EE Times美国版记者Rick Merritt在不久前的一篇文章中更是指出,2018年将会有包括中国不少初创公司在内的众多家初创公司发布人工智能芯片。

据《电子工程专辑》统计,目前国内初创的公司中,就有寒武纪、地平线、眼擎科技、深鉴科技、商汤科技、旷世科技、云从科技、依图科技等多家已经是人工智能领域的明星公司,已经发布或者是即将发布基于图像处理算法的芯片。我们可以想像一下,这些新的AI的公司,将会给行业带来多大的影响。据说某家国产人工智能的IP在智能手机芯片上的出货量,达到了百万千万级的数量级。

如果还有人在怀疑人工智能芯片的应用市场的话,最新联发科技发布的NeuroPilot平台,更是将一个人工智能平台,应用到智能手机、智慧家庭和自动驾驶汽车等多个平台。眼擎科技(eyemore)创始人&CEO朱继志在接受《电子工程专辑》采访时就表示,前后耗时四年打磨的面向AI视觉应用领域的芯片Eyemore X42,预计在三年内完成500家公司的Design-in。

芯片行业有属于自己的固定周期。做一颗原创芯片,从技术开发,到市场大规模成熟应用,一般需要接近七年的时间,也就是“3+2+2”模式:三年开发,两年推广,两年成熟。中国芯片设计业者,工程师要一行一行代码辛苦设计、流片、测试、调试、再改进再流片再测试,还需要跟市场上已有的产品比性能、拼价格、再加上有好的服务,才能一个个地拿下客户,取得收入,赚回利润,维持下一代产品的研发、营销与销售费用。当年的芯片设计公司的原始的积累过程是如此漫长,创业的历程更是艰辛。

随着互联网公司谷歌、Facebook、亚马逊进入芯片设计领域,不断地推出自家的人工智能芯片,芯片初创公司的定义发生了巨大的变化。国内百度、阿里和腾讯也在投资人工智能领域,今日头条这样的互联网新贵,更是在人工智能领域取得让人惊讶的成就。在智能手机、自动驾驶汽车和智能家庭等领域,国内互联网公司的人工智能技术,在某些程度上完全不输国外巨头。

究竟人工智能目前的驱动力,更多的来自于技术上的成熟,还是资本上的驱使,我们从两方面来看。一是原来的芯片巨头,如英伟达、高通、海思、英特尔、联发科技,这些公司已经开发出自主的AI技术,这一点毋庸置疑。Rick Merritt在他的文章中指出,高通公司展示了一个自定义DNN加速器的研究范例,但是现在它使用通用DSP和GPU内核的软件。它已经在其骁龙SoC中的DSP和GPU内核上运行神经网络。高通将为机器学习定制一个新的模块,放在2019年7纳米骁龙 SoC里。

2017年联发科技在智能语音终端领域已经占到了七成份额,独占了亚马逊Echo、Essential Home智能语音助理的全部订单,随后又拿下阿里的智能音箱订单。联发科技在智能语音终端取得这么大的成绩,为什么没有把握机会快速推出具有人工智能的智能手机SoC呢?《电子工程专辑》首席记者李坚的分析,我本人非常认可。他认为,采用市场第三方的人工智能技术,有一定的风险。更重要的是,采用第三方的平台,或会增加芯片的成本。联发科技智能手机芯片利润率并不高,出货数量巨大,极有可能形成巨大的成本。

互联网巨头既有应用又不差钱、初创企业凭着人工智能这把无敌尚方宝剑,获得了众多风投资本的偏爱,也一时风头无两。可以说,是资本间接把过去提了几十年的人工智能概念,变成了一项项真实可见、可触摸实用的技术。

个人认为,2018年起,人工智能已经变成了一个空前的不一样的市场,传统芯片公司在这个浪潮里,如果没有把握住,就只能如农民种地一般,春种秋收。赶上了人工智能大潮的公司,就像坐上飞机火箭,一日千里。

由Aspencore Asia主办的“2018年中国 IC 领袖峰会”,将于3月30日在上海龙之梦万丽酒店隆重举行。活动已经邀请到了对人工智能研究深刻的魏少军教授,来现场发表他对于中国半导体厂商的独家看法,也邀请到了华为战略与技术副总裁楚庆,做“物联网、5G 和人工智能市场下的中国 IC 机遇”的主题演讲。

本次圆桌论坛,主题是“前瞻创新与传承坚守,论中国 IC 攻守之道”,邀请嘉宾来探讨,从事人工智能这样的前瞻创新的企业,与中国传统的芯片设计企业,如何共同协作、互相促进、让中国本土芯片事业,在人工智能大潮中,取得更佳的成就。

“2018年中国 IC 领袖峰会”还邀请到了Cadence、华大九天、中天微、芯愿景等公司专家作现场演讲。了解更详细的活动日程或报名注册,请访问: http://site.eet-china.com/events/icsummit2018/index.html

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