自从Google、思科(Cisco)和微软(Microsoft)等因特网巨擘在2015年9月宣布成立“开放媒体联盟”(Alliance for Open Media;AOMedia)并致力于开发开放视讯编译码规格已经有一段时间了。最近,这个非营利组织终于准备释出AOMedia Video Codec 1.0 (AV1)规格了。

AOMedia的成员在今年4月初于美国广播电视展(NAB Show)期间展示了各种AV1方案。尽管该产业联盟承诺,AV1可提供“跨平台、4K超高解析(UHD)以上的在线视讯”;然而,从他们的立场来看,该新编译码器最重要的要求在于“免授权费”。

AV18050801 提供新的视频压缩方法(来源:AOMedia)

AOMedia董事会成员以网络公司为主——包括提供串流媒体服务的公司,如亚马逊(Amazon)、Netflix、Google、微软、Facebook、Mozilla和思科,还有像Arm、英特尔(Intel)和Nvidia等半导体公司。

AV1正出现在此关键时刻。AV1的竞争规格——高效率视讯编码(HEVC),又称为H.265,目前正陷于MPEG LA、HEVC Advance和Velos Media的三大竞争专利池(patent pools)困境中。

IHS Marki的研究总监Paul Gray告诉《EE Times》,“HEVC的支持者担心要面对三种不同的专利管理者,不确定是否会有其他人出现并提出更多要求,而且也感觉授权费用过高。”

从技术面来看,AV1能否改变游戏规则?其基础技术与HEVC存在很大的差异吗?

Google策略联盟主管Matt Frost说:“那并不我们的主张。AV1建立在VP6、VP7、VP8、VP9、VC-1 (Windows Media Video)、H.264和HEVC持续演进的基础上。但是,我们也进行了一连串的重大改善,让AV1与以往的视讯编译码技术不同。”Matt Frost曾经是On2 Technologies的执行长。

Frost表示,AOMedia的核心组织——Google、微软和英特尔,都拥有视讯技术的基本优势和专业技术,“我们的工程师都专注于视讯编译码器的开发。”最终成果就是AV1。该组织宣称,AV1能以“超过竞争编译码规格更高30%的压缩能力提供4K UHD视讯。”

AV18050802 AOMedia联盟成员公司(来源:AOMedia)

然而,Digital Tech Consulting (DTC)总裁Myra Moore说:“基本上,在任何规格置于公正单位进行独立测试以前,一切都只是臆测。”

授权问题

AOMedia执行董事兼微软部门项目经理Gabe Frost解释,AOMedia过去三年来不仅在改善视讯编码方面做出了很多努力,还对AV1的基本专利进行许多严格限制,并为AV1执行专利审查与建立法律保护基金。

AOMedia解释,AOMedia工作小组的参与者采用了开放媒体专利授权联盟1.0 (Alliance for Open Media Patent License 1.0)条款,“目的在于履行其提供基本要求的承诺,如W3C专利政策的定义等。”

因此,透过AV1带来可用于下一代芯片的Bitstream规格、未经优化的实验软件译码器和编码器、用于产品验证的参考串流,以及Binding规格,允许内容创作和产生个人与商业视讯的串流媒体工具。

至于AOMedia创造的参考程序代码,Frost说:“我们发布的软件采用类似柏克莱软件套件(BSD)的开放来源软件授权。”更具体地说,AOMedia是BSD 2-Clause License和Alliance for Open Media Patent License 1.0的组合。

Frost补充说,AOMedia正致力于为AV1打造一个免授权费的生态系统。例如,AV1的用户可以在YouTube App中使用,而不用担心侵权问题。他指出,AOMedia在微软和Google等主导成员的支持下,已准备好为出货AV1产品的AOMedia成员提供法律支持和保护基金了。

AV1对传统媒体的影响

由于AOMedia列出的成员公司众多,AV1吸引了很多来自因特网串流媒体公司的兴趣。但是,AV1对广播和套装媒体有什么影响?原始内容拥有者是否应该考虑将其视讯编译码器切换到AV1?

AV18050803 (来源:AOMedia)

IHS Markit的Gray指出:“另一个需要考虑的部份是编码所需的时间。”他说:“根据我看到的数据显示AV1在编码上很耗时——比HEVC更长一个数量级。这会使现场编码产生问题,当然,现场直播可是广播电视的命脉。”

同时,“AV1在解碼方面看起来要求不高,所以应该存在着不同的折衷。AV1看起来优化了串流媒体而不是广播电视。因此,它对于Netflix或亚马逊更有意义。”DCT的Moore也说:“目前的广播和套装媒体供货商似乎不会转换至AV1。”

串流媒体社群的发展里程碑

从串流媒体的发展历史来看,因特网社群一直在为其垂直市场选择自己的编译码器。例如,思科推出了Thor视讯编译码器、Google追随VP7/8/9、微软推出Windows Media Player,而苹果(Apple)则打造了QuickTime Video。

因此,AV1创造的真正新闻价值是,AOMedia组织——以及整个串流视讯社群终于有机会统一编译码器了?

IHS Markit的Gray认为这是很合理的推论。他说:“随着因特网内容转向行动和消费电子(CE)装置,通用且最小化的硬件和标准比起过去更具有吸引力。我认为我们正处于迈向成熟市场发展的第二阶段,标准化变得比速度和优化更重要。”

那么Apple呢?Apple的iOS 11和MacOS High Sierra可支持HEVC,加上Apple本身属于MPEG LA——HEVC的三个专利池之一。然后是高通(Qualcomm)。高通属于另一家HEVC专利池Velos Media,同时还有爱立信(Ericsson)、Sony以及松下(Panasonic)等。

AV18050804 HEVC陷入三个专利池的困境(来源:Leonald Chiariglione部落格贴文)

Google的Frost说,重点不在于谁名列AOMedia。“不要过度解读。更重要的是AOMedia是一个能够一起努力的组织,现在正开心地共同推出下一代编译码器。”

回顾MPEG组织创办人兼主席Leonardo Chiariglione首次推出MPEG时,因特网或专利巨魔(patent troll)当时都还没有出现。Frost观察,随着开放来源社群的进展,视讯产业已经走过很长的一段路了。

Chiariglione在他最近的部落格中贴文表示,“现有的MPEG商业模式已然破裂”(The current MPEG business model is broken)。对此,Frost指出,市场力量改变了技术创新的商业模式,以及组织如何透过它实现获利。Gray也认为,投资必须要有经济报酬,才能推动未来的发展。

然而,Gray对于视讯编译码器面对竞争的未来仍然保持乐观态度。他说:“HEVC已经有了一部份的增强功能,例如联合探索测试模式(JEM),有利于其成为现场广播的竞争替代方案。”

他补充说:“基于因特网的公司正多方面推动不同的策略,但AV1更希望的是合作,而不是单独开发然后面临规格之争。”

事实上,如果产业组织能够形成单一专利池,并要求“最后和最终”(last and final)的利益声明,Gray认为透过这种所谓的“合作途径”将有助于更确定的未来。

编译:Susan Hong

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