本年度最红的、最保密的创业公司,获得 Google、阿里巴巴等科技巨头和风投总共高达 14 亿美元融资的 Magic Leap,9 日又在朋友圈洗版了。

这次不是什么众人惊呼的新科技影片,而是 The Information 的一篇报导,揭露该公司所用的宣传影片(至少一个)并非透过真实产品拍摄的,仅是特效制作而已。 Magic-leap-21-624x351 The Information 的文章同时指出,Magic Leap 在产品上也遇到问题,主要在于没能按预想的情况将体积和重量缩小到普通头戴设备的大小,而且目前的产品体验不如微软的 HoloLens。

放到中国,一些媒体的标题变成了“Magic Leap 承认造假”、“Google、阿里巴巴的投资打水漂”等,似乎 Magic Leap 从此变成了一文不值的骗子公司。

实际情况很可能是媒体反应过度了。

“不是骗子”

认为 Magic Leap“不是骗子”并非什么吃瓜群众,而是写了 The Information 这篇报导的作者 Reed Albergotti。文章发布后,他在 Reddit 上回答读者的疑问,有人就问他是否认为 Magic Leap 是骗子。

具体的对话是这样的:

20161216-Magic-leap-2

MercurialMadnessMan:

Magic Leap 明显存在过度炒作的成分。

你觉得 Magic Leap 是不是类似 Theranos?

我理解他们的产品可能吹牛过度,没办法成为量产的商品,但里面会不会有欺诈呢?

reedalb(Reed Albergotti):

我不会这样去模拟(Magic Leap 和 Theranos)。我认为 Magic Leap 在试图做一些非常困难的事。因为没人真正把他们做的事情讲清楚,导致了特别高的期望值。甚至 Rony 自己在采访中也承认这点。所以,这整个事情更多在于对 Magic Leap 产品的期望要现实一点。

(注:Theranos 是硅谷一家医疗初创企业,被华尔街日报曝光严重夸大技术能力,大部分血液检测都是用非 Theranos 的设备来运行的,后来这家公司被美国联邦卫生监管部门处罚,CEO 两年不能涉足实验室。)

除了文章作者本人的观点,许多人认为 Magic Leap 并非一家骗子公司的重要理由是, Google、阿里巴巴以及硅谷一众大风投公司不会这么轻易被骗,他们投入这么多资金肯定是经过详细评估并看到了潜力巨大的产品。

其实,关于宣传影片造假,文章指的就是有一个用 Magic Leap 玩游戏的影片是用特效而非真实的产品拍摄,并让看的人误认为这是真实的产品 Demo。这种做法当然不值得推崇,但也并非严重的欺诈,其程度类似于某手机厂商在推广自家双镜头手机拍摄功能时,用了单反镜头照片而非手机拍摄的照片。而且,如果稍有常识应该也知道,宣传片不是真实产品 Demo,而是经过美化加工的,就像杂志上的明星照片一样。而且对于之前的鲸鱼影片,Magic Leap 也注明过这是特效。

我们的重点,应该是 Magic Leap 遇到的技术困难。虽然其一直很神秘,但也透露出过一些技术概念,显示他们真的在尝试突破一些非常困难的技术。根据 The Information 的报导,Magic Leap 最终发布的产品相比之前的宣传可能会打折扣。

产品之路困难重重

虽然 Magic Leap 一直很神秘,但还是有一些消息曝光,根据国外博客作者 Jono Macdougall 在今年 7 月发布的一篇文章,Magic Leap 的核心技术主要包括两块:光纤扫描显示与光子光场芯片。透过在这两块的技术突破来把 AR 眼镜的光学部分大幅缩小,同时达到光场显示、高分辨率和大视场角。

然而这两大技术要突破、大规模应用到产品上,都是非常困难的。

关于 Magic Leap 技术的困难程度,麻省理工科技评论(MIT Technology Review)早在去年 6 月就有过一篇报导,文章认为 Magic Leap 需要一个工程奇迹,才能将技术变成产品

光子光场芯片与硅光电技术

Magic Leap 的创始人兼 CEO Rony Abovitz 在接受麻省理工科技评论采访时透露,公司在开发一款光场芯片( light-field chip),基于硅光电技术(silicon photonics),并表示已经开发出一套新的制造技术用在自家的佛罗里达工厂里。 20161216-Magic-leap-3 Abovitz 在 Wired 的长篇报导中有一张手持这款芯片的照片,但从照片我们只能看出,这是一款类似眼镜镜片一样的透明芯片,对于产品细节该公司一直闭口不谈。

所谓的硅光电技术是一个比较广泛的概念,指半导体产业试图将光学部件变得更像使用硅元素的计算芯片,后者用电子交流。光子组件可以更远更快地传输更多数据,并且不会过热或衰减信号。

然而硅光电技术是一个巨大的工程难题,甚至对于英特尔这种顶级芯片厂商也是如此。英特尔曾在 2013 年宣布大规模生产硅光电产品,但在去年 2 月却宣布由于一个制造难题,产品被延期。如果对英特尔来说都不容易的技术,对创业公司来说只会更加艰难。

专家表示,Magic Leap 之所以押注硅光电技术,是因为这项技术可以大幅改善 AR 显示屏幕。典型的 AR 眼镜使用反光镜和光线分离器将一个微型屏幕的图像反射进人眼。而且这些机制会将外部世界的光线也放进来。它通过同时向左眼和右眼显示些微不同的图像来实现 3D 效果(和 VR 一样)。但这种显示方式有很大的局限,晕眩就是其中之一。

“对于本来应该看到的东西,你的大脑看到的却是个矛盾视界,这里就会晕,”研究 3D 显示技术的斯坦福研究员 Gordon Wetzstein 说。“Magic Leap 希望解决这个问题。”

为了消除这种矛盾的聚焦资讯,Magic Leap 应该找到了一种方法,不仅能同时为左右眼显示不同的图像,还能为左右眼同时显示多个不同的图像,进而让眼睛观看图像时能够自然对焦,Wetzstein 表示。当该公司谈论矽光电和纳米级堆叠的光场芯片时,很可能指的是硅光波导(silicon waveguides)。

一旦涉及到建厂,芯片制造是一个极其资本密集的行业,“6 亿美元根本不算什么,”Wetzstein 说。这能解释为什么 Magic Leap 没有产品就需要十几亿美元的融资。

光纤扫描显示

20161216-Magic-leap-4 ▲ Wired 文章中曝光的 Magic Leap 显示设备。

Magic Leap 的另一项关键技术光纤扫描显示(Fiber Scanning Displays)同样不容易,而且该公司也确实在这块遇到了问题。

根据 The Information 的报导,Magic Leap 在将 AR 技术融合到小型化设备上遭遇瓶颈,并不能像 Abovitz 之前宣称的那样把传统头盔大小的笨重设备变成一副可以日常配戴的轻巧眼镜。

问题的关键在于被 Magic Leap 认为可以取得巨大技术突破的光纤扫描显示技术,这种技术透过将激光穿过来回高速移动的光纤来显示图像。Magic Leap 认为这项技术可以将笨重的产品缩小到普通眼镜水平,但目前似乎遇到了问题。

对光纤扫描显示持怀疑态度的还有 Karl Guttag,这位拥有 34 年显示技术研究经验的专家,上月在自己的博客上发布文章《Magic Leap – No Fiber Scan Display(FSD)》,指出 Magic Leap 要想将光纤扫描显示做到他们想要的样子,应该是 10 年后的事了。

考虑到已经遇到的技术困难,Magic Leap 接下来发布的产品很可能会不如预期,甚至改用其他更加成熟的技术。

Magic Leap 官方回应:好戏才刚开始

在 The Information 的报导引发巨大的争议后,Rony Abovitz 在 Twitter 上回应了好几条推文,其中一条写道,“等我们发布时:所有人──包括质疑者和朋友──都将能体验到 Magic Leap 的产品。”还有一条是他在工厂发的,“正在工厂里:我们正为第一款产品(小巧、轻薄、酷)进行小型产品测试。”

而后该公司又在官网上发布了一篇正式的声明,里面分享了一些 Magic Leap 的最新进展:

我们已经在新设备里完成了首个目标产品形态的 PEQ(Product Equivalent,与正式产品形态接近的样品)。

我们很快要开始更大的一轮 PEQ 测试,这将训练我们的供应链和制造 / 品质营运。

我们现在制造的这一批是用于工程和制造验证 / 验证测试,早期可靠性 / 品质测试,生产线速度和一系列其他重要参数。

我们在软件开发、应用、创意和整体营运准备方面还有很多进展。

保持关注──好戏才刚开始。

Rony

总结

从各种消息来看,Magic Leap 并不是一家骗子公司,但他们想要突破的是挑战性非常高的技术,如果成功,或许会开启一个全新的时代。但这些技术非常超前,短期内我们很可能不会见到惊艳的产品应用它们。

我们见到的可能是采用了其他技术的产品,或是没有达到宣传效果的产品。一位业内专家表示,光场芯片只要一路往下降参数,就能搞定。

保持合理的预期,是我们应该做的。

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