ARMCPU创业潮加剧ARM阵营同质化和无序竞争

TechSugar 2022-06-17 09:30


最近,国内掀起了一波ARM CPU创业潮,一批初创公司试图开发ARM服务器CPU,其中部分头部公司的估值为 2-3 亿美元,这一波ARM CPU创业潮吸引了一批资本前来助威,一些善于讲故事的弄潮者在半年内已估值翻倍。


铁流认为,这波ARM CPU创业潮和此前NPU创业潮、GPU创业潮没啥区别,都是一些弄潮儿与资本的结合。诚然,这些创业者中不乏有远见卓识者和实干者,但大多数是趁着涨潮浑水摸鱼之辈。国外ARM服务器CPU的浪潮早已退潮,国内退潮只是时间问题,那时,只会留下一批裸泳者和一地鸡毛。


ARM服务器在商业上前景不佳


在十年前,ARM的支持者开始鼓吹ARM上桌面和服务器,并认为ARM服务器生态将在几年内完善。一批国际大公司也跟风,其中还不乏AMD、高通等重量级玩家。


IT行业有个特点,那就是国内缺乏原创能力,缺乏另起炉灶的决心和毅力,喜欢跟风,国外什么火,国内就跟什么。也许是受跟风思潮的影响,国内一些企业在这个时候选择加入ARM阵营,基于ARM技术授权开发桌面和服务CPU。一些公司想通过执行跟随战术,希望ARM能在PC、服务器上重复在智能手机上的成功,进而在商业市场上实现“跟在ARM身后吃土”。


然而,天不遂人愿,ARM服务器CPU一直不愠不火,AMD等大厂相继退出,凯为/美满电子在坚持了一阵后也裁员了,国内华芯通直接关门,国外互联网大厂也是自产自销。ARM服务器CPU在还未涨潮的情况下就已然退潮。由于ARM在商业市场上被X86压着打,那就只能寄希望于体制内采购。把买ARM授权设计芯片的模式包装成自主,进而进军党政国企单位采购。


国内那些ARM服务器CPU创业公司虽然被资本吹捧,但论实力和AMD等国外大厂差距甚远,即便是和国内已有的那两家ARM服务器CPU公司相比,差距也是明显的。


从实践上看,F公司背靠央企,这么多年在商业市场上依旧乏善可陈,主要向机关单位和国企出货,H公司这样的明星企业,其ARM服务器也是主要向机关单位和国企出货,商业市场基本是英特尔和AMD的天下。


因此,国内这波“ARM造芯新势力”不可能做的比H公司和F公司这样做了多年、资源丰富、背景深厚的公司做的更好。


铁流认为,这一波“ARM造芯新势力”最后的结局无非两种,要么把钱烧光关门,要么被BATJ这类公司收购。当下有一类公司可以作ARM服务器CPU,那就是BATJ这类互联网巨头,因为可以“自产自销”,类似国外互联网大厂,单纯的芯片设计公司很难找到市场和应用场景。



资本游戏之后是一地鸡毛


ARM支持者认为,ARM正在进军服务器和电脑市场,这是一场ARM对X86的技术革新。并以亚马逊和苹果作为例子。但实际上,这两个例子恰恰说明国内这波“ARM造芯新势力”基本没戏。


人生一大错觉就是“别人行,我也行”,因为没有做大具体情况具体分析,没有做到和自身实际情况相结合。


苹果之所以能做,是因为苹果既做芯片,也做OS和软件生态,还做整机产品,且苹果的整机产品极具市场号召力,品牌溢价全球顶尖,这种条件是国内任何一家“ARM造芯新势力”所不具备的。


亚马逊能ARM服务器CPU有戏,是因为亚马逊可以“自产自销”,亚马逊无所谓有没有买家,不愁找不到应用,亚马逊完全可以通过公司内部资源整合完成“内循环”,这也是国内任何一家ARM造芯新势力”所不具备的。


事实上,单纯依靠商业市场,ARM服务器CPU基本没戏,全球已经有一波企业栽倒坑里,AMD、美满电子等公司算是及时止损。国内与高通合资的华芯通则直接关门。


国内“ARM造芯新势力”创业者们并非看不到这一点,只不过烧的是投资人的钱,真失败了也没啥损失,万一成功了就身价万贯,那为啥不赌一把呢?何况买ARM IP设计SoC流程非常成熟,技术上无难点,只要能买到A78、X1、N2这些高性能CPU核,就不愁做不成高性能芯片。


国内投资人有一些是装傻,只要能讲故事,在芯片热的背景下把这些初创公司IPO,那么就解套了。有些是真傻,压根不懂芯片,被创业者几张PPT和画大饼就傻乎乎投资了。


当下,X86 CPU在PC和服务器市场的地位异常巩固,XC市场已经部署了不少ARM PC,在价格、体验、性能、生态等多方面与X86差距巨大。想要在PC和服务器市场推ARM,其难度不亚于在智能手机市场推X86。单纯依靠商业力量,在PC和服务器上推ARM,华芯通就是这些“ARM造芯新势力”的前车之鉴。如果找不到BATJ这个级别的互联网公司接盘,“ARM造芯新势力”迟早成为华芯通。



对当下芯片卡脖子无济于事


也许有人说,“ARM造芯新势力”能够解决卡脖子问题,会有资本和政策的支持,ARM是大势所趋。但实际上,用ARM替代X86只是用一条洋人的锁链,去替换另一条洋人的锁链,本质上并没有变,是前驱狼后迎虎。一位行业人士就公开表示:


“市场换技术的路”是走不通的,到头来,市场交出去了,可技术没进来。能力更没有培养起来。


早在2016年,我在看航天科工的成果展时(在贵阳),我就和他们说,引进ARM系列不是完全自主的,是靠不住的,“风筝线在人家手里牵着,让你飞多高?什么时候想让你掉下来,人家一撒手,你也就完蛋了”。当然,借鉴人家的思想和技术来培养自己的能力也是必要的,问题是这条路能走通吗?人家核心的能力,技术是不会让你知道的,你只能靠猜。


我和华为的人也讲过这个话(2017年),当时他们给了我多种解释,我都不以为然。这次俄乌之战,ARM对俄罗斯的制裁该让人们醒醒了,特别是我们的央企。穿上马甲也不是真正意义上的自主。同时,更不该干扰国家的CPU战略,想想央企的责任是什么?


解决自主问题,是因为人家卡我们的脖子,要想不被人家卡,要么你有卡住他们脖子的能力,要么就是能够绳锁完全剪掉,要么就是你的力气足够大、脖子足够的粗。绝不能把自主当成单纯的生意,更不能用马甲来干扰真正的自主。


另一位行业人士指出:


“指令系统、基础工业(工艺材料和设备)是信息产业的两个最重要基石。基于国外指令系统的信息产业支撑不了中华民族伟大复兴。我们中国人可以用英文来写文章,但不可能基于英文来发展我们自己的民族文化。同样,我们中国人也可以用国外的指令系统做产品,但是我们不能指望用国外的指令系统来做自己的生态。”


“做跟班是可以的,想超越是不行的......丫鬟拿了一辈子钥匙,也还是丫鬟。所以,我们需要克服奴才心态,做自己的指令系统。”



H公司和F公司会受影响


“ARM造芯新势力”会让H公司和F公司非常尴尬,一是会在性能上被超越,二是所谓的自主包装会受到更多质疑。


首先来说性能。众所周知,ARM CPU性能强弱关键在于能否买到ARM的高性能CPU核,一家公司买A53,一家公司买N2,那最后性能肯定是买N2的那家更强。对于CPU公司而言,只要能买到X1、N2这些CPU核,芯片的性能就有保障。


目前,F公司的CPU核大致相当于A57水平,H公司的CPU核相当于A76水平,只要“ARM造芯新势力”买ARM更好的CPU核,其芯片性能就可以轻易超越H公司和F公司,正如阿里通过购买N2设计倚天710


再来看所谓的自主。实践已经证明,ARM芯片受制于人,只不过个别公司非常善于包装和忽悠,把ARM成功包装成自研打进XC市场。在越来也多的ARM CPU横空出世般的问世后,会使人民怀疑,当初同样横空出世的ARM芯片是不是也是这样来的。


另外,“ARM造芯新势力”在宣传上肯定会高举自研大旗,回避购买ARM技术授权的事情,正如阿里在宣传倚天710的时候回避购买N2的事实。而这又会带来一个问题,那就是同样是ARM芯片,凭什么那两家公司能进XC?


如果说XC还有“牌照”作为门槛,那么在商业市场两家公司挡不住“ARM造芯新势力”。ARM服务器CPU最大的问题是生态,这个生态并非某一家公司垄断的,而是整个ARM阵营共用的,好不容易H/F公司把软件配好打通了,结果“ARM造芯新势力”通过买ARM更好的CPU核可以快速出一款性能更好的ARM CPU,复制阿里倚天710的例子,就可以轻易摘桃子。可以说,未来国产ARM CPU会开启一轮“军备竞赛”,更新的CPU核,更好的台积电工艺,更多的核心数量......


必须说明的是,为了维持“自主可控”这套皇帝新装,H/F公司就不可能像“ARM造芯新势力”那要频繁购买ARM公版架构,甚至必须长期维持ARM V8,这必然使其在市场竞争中处于性能劣势。如果为了性能购买ARM V9,那么,将来是不是还要买V10、V11?这种“买无止境”将会进一步揭露ARM伪自主的本质。



结语


全球来看,X86、ARM已经形成了楚河汉界,在各自的地盘里地位稳定。就危机而已,ARM的危机显然比X86大,由于RISC-V在全球受到欢迎,众多RISC-V芯片如雨后春笋般破土而出,首先冲击的就是ARM的嵌入式市场。


就培育人才和发展产业而言,RISC-V这个新兴事物是更合适投资的对象。基于RISC-V指令集设计CPU,远比买ARM IP设计SoC更能锻炼人才,做RISC-V主攻嵌入式市场找到适合自己的细分市场比刚诞生就做ARM服务器CPU直接撞上英特尔、AMD更具可行性。


总之,就人才培育和产业培育而言,RISC-V比ARM更合适,只不过RISC-V需要从基础做起,从嵌入式市场做起,缺乏噱头,很难在PPT上吊打英特尔和AMD。而ARM路线可以走捷径,只要买ARM高性能CPU核,买台积电尖端工艺,集成64、96、128核心就能在PPT上吊打英特尔,可以讲故事,可以玩资本游戏。原本可以用于发展本土半导体产业的社会资本就这样在资本游戏中被空耗。

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