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中国新创公司用折叠手机迎击三星

时间:2018-12-19 作者:Rick Merritt 阅读:
三星发布明年将推出折叠智能手机的消息前,一个默默无名的竞争对手早就率先宣布推出折叠手机…
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11月7日,三星(Samsung)发布明年将推出折叠智能手机的消息,马上成为世界各大报的头条新闻。但是,一个默默无名的竞争对手早在几个星期前,就率先宣布推出折叠手机,并且计划在今年12月开始出货。

推出折叠手机的这间新创公司名为柔宇科技(Royole),于6月开始在深圳总部兴建一座生产可折叠显示器的六代厂,吸引了高达17亿美元的私人融资和充满雄心壮志的2,000多名员工,企图像三星一样,拥有一座能供应先进显示器的工厂,以应用于消费性电子产品。

柔宇科技的折叠手机“柔派(FlexPai)”采用7.8吋的AMOLED显示器,折迭后的大小和一般智能手机相当。目前折叠手机正在进行试产,工厂大小为110万平方英呎,一个月能生产100万片8吋面板。

FlexPai.png

柔派手机的模拟示意图。(图片来源:柔宇科技)

虽然中国是许多显示器制造厂的所在地,柔宇科技的软性显示器技术要能成功商转似乎并不容易。一但成功,柔宇科技便可自然成为也想如三星一样推出折叠手机的华为(Huawei)、Oppo或小米(Xiaomi)等顶级中国手机制造商的软性显示器供货商。

为了加速其显示器业务的成长,该公司已经开始将此显示器应用于平板计算机、耳机,甚至帽子和T恤。

“我们想主攻利基型市场,像是利润高、市场上前所未见的产品。”受访的是柔宇科技研发总监袁泽,他拥有斯坦福大学(Stanford)电机博士学位。他笑着说:“我们不做传统守旧的生意。”

袁泽参加过三星首次推出软性显示器的活动大会,他认为柔宇科技的软性显示器与三星的显示器差异不大。

柔派的7.8吋显示器分辨率为1,920×1,440、308像素/英吋,而三星的7.3吋显示器分辨率为1,536×2,152、420像素/英吋。柔宇科技的显示器经过测试,可弯曲超过200,000次;三星则表示其软性显示器经过测试,可弯曲“数十万次”。

两家公司都没有提到显示器的厚度、功耗或任何制造上采用的新制程或材料。

柔宇科技不愿透露两间驱动IC供货商的名字,这些IC可以支持不同尺寸的大型显示器。韩国显示器驱动IC公司MagnaChip今年早些时候,针对折叠手机的市场发展抱持乐观的态度。

袁泽说,柔派的软性显示器搭配从2014年以来自行开发的触控传感器,使用者在操作时有种“信赖感”。

Royole-hat-and-shirt.png
柔宇科技推出了搭载软性显示器的T恤和帽子,售价1,400美元。

柔派手机内建20吋和1,600万像素的望远和广角镜头,透过弯曲,能以特殊的角度拍摄物体。而三星没有针对其手机上的相机功能进行说明。

柔派手机采用高通(Qualcomm)Snapdragon 8系列SoC,支持MicroSD、指纹ID、USB-C充电与立体声喇叭,内含256GB内存的机种售价为1,469美元。三星并未详细说明其手机的规格或价格,但一位分析师估计价格会落在1,500美元。

这两款手机之间最大的差异是三星使用了两个显示器,外部有一个折迭后使用的4.58吋窄显示器,内部的显示器尺寸较大。柔派手机将显示器设置在手机外部,因此当手机折迭起来时,主显示器会分割成三个显示器,包含主显示器(16:9、810×1,440)、副显示器(18:9、720×1,440)和侧边显示器(21:6、390×1,440)。

关于内容显示部分,两家公司都表示他们的手机支持多显示器显示或是延伸画面。

三星正与Google合作,使Android下一代版本能够原生地处理部分显示模式。柔宇科技则是开发自己的Android操作系统(OS)变体,名为Water OS,专门执行为其折叠手机开发的应用程序。

袁泽说:“我很高兴Google有派人参加三星的发表会,折叠设备的软件开发部分,需要Android的大力支持。”

三星和Google正在开发仿真器(emulator),让开发者在产品推出之前,先开始编辑应用程序。一位应用程序开发者已经与两方合作,让产品发布时即有支持的应用程序。

柔派手机的部分客群是应用程序开发者。袁泽说:“仿真器很不错,但任何软件开发者都希望能看到其软件实际运作在硬件上。”

三星和柔宇科技都承担着市场开创者的风险,意思是折叠手机可能是移动产品的下一个明星商品,也可能只是一个小型、短期的利基型产品。

三星发布会上的开发者与媒体看到发布的折叠手机,充满了兴奋之情,但这并不代表主流消费者会买单。

从过往历史来看,混合式(hybrid)产品通常会让人面临取舍。例如,折迭技术所衍生的高成本和功耗,会让消费者因而却步。

去年,中兴通讯(ZTE)推出一款双显示器(two displays on a hinge)的折叠手机,获得市场上不同的评论,显示折叠手机不具市场吸引力,只能算是一个新奇玩意儿。

即使这些折叠手机获得了市场的注意,要根据其显示器尺寸和功能而量身订做大部分的主流应用程序,也可能需要几年时间。实际上,使用者可能会以各种奇怪或想象不到的方式来使用许多平常惯用的应用程序。

毫不意外地,袁泽对其前景充满信心。他说:“这需要一些时间,虽然可能是一个痛苦的过程,但我认为折叠手机将成为主流,因为5G和人工智能(AI)世代的来临,人们会想要获得越来越多的信息。”

讽刺的是,这位研发总监本身可能并非理想的客户,部分原因是他经常往返于深圳和硅谷(Silicon Valley)的办事处。他说:“我有三支手机,分别是工作机、私人手机与中国用的手机。”

负责管理显示器和传感器核心技术研究团队的负责人袁泽表示,柔宇科技才刚成立不久,已经吸引了来自全球各地的人才。他说目前公司正在开发其他采用软性显示器的产品,还有其他显示器和感测技术。

 

本文为EET电子工程专辑 原创文章,禁止转载。请尊重知识产权,违者本司保留追究责任的权利。
Rick Merritt
EE Times硅谷采访中心主任。Rick的工作地点位于圣何塞,他为EE Times撰写有关电子行业和工程专业的新闻和分析。 他关注Android,物联网,无线/网络和医疗设计行业。 他于1992年加入EE Times,担任香港记者,并担任EE Times和OEM Magazine的主编。
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