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思远半导体这十年:从创业到TWS耳机电源管理芯片出货量第一

时间:2021-08-12 作者:刘于苇 阅读:
创业之前的十几年中,董官斌一直不断地换工作岗位,从研发到供应链到销售都有经验的积累,当他觉得准备的差不多了,创业也就水到渠成。回头看这10年,他感觉所有的事情就像发生在昨天,选择电源管理这个领域,是因为电源是所有电子产品最基础的需求……
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自2016年苹果推出Airpods TWS耳机以来,TWS耳机产品从智能手机配件一跃成为独立的智能终端产品品类,各大消费电子品牌和白牌厂商也竞相推出自己的产品,无线耳机开始风靡全球。与有线耳机不同,TWS内置电池的特性让它对低功耗、高耐压、高集成度等方面有着极高的技术要求,电源管理芯片成为其最重要的组成部分之一。

在旭日大数据发布的2021年3月TWS电源管理IC出货量排行榜上,一家国产厂商思远半导体力压德州仪器(TI)获得第一,让很多人发出疑问——这是一家什么样的公司?根据思远官网介绍,他们主要从事电源管理类芯片的研发和设计,目前主营产品包括TWS耳机充电仓电源管理芯片、移动电源SoC芯片、锂电池充电管理芯片、电源保护芯片、接口协议芯片五大类。

思远半导体创始人,总经理董官斌先生

值得注意的是,思远不但TWS耳机充电仓SoC芯片市场占有率排名第一,累计出货超过7亿颗,其1A移动电源SOC市场出货量也排名行业第一。今年正好是思远半导体成立十周年,《电子工程专辑》等媒体采访了思远半导体创始人,总经理董官斌先生,从他的创业故事到公司的技术优势,从整个电源管理芯片市场到国产替代,从思远过去的10年到未来的10年……董官斌不仅仅为我们描绘了思远这家公司,也让我们看到了与其相似的国产芯片公司们的奋斗史。

创业故事

董官斌最初的创业想法,来自读书时看到的复星集团创业故事,从那时起,他心里就埋下了一颗创业的种子。创业之前的十几年中,他一直不断地换工作岗位,从研发到供应链到销售都有经验的积累,当他觉得准备的差不多了,创业也就水到渠成。

回头看这10年,董官斌感觉所有的事情就像发生在昨天。“记得当年为了研发一个产品,我和研发总监一起每天都工作到凌晨一点左右,持续了近1个月才把产品上的一个问题解决掉。”当时同事之间彼此支持、互相打气,相信问题一定可以解决,这件事情也从侧面反映了思远这家公司的企业文化——在遇到问题的时候,不轻易放弃,想尽一切方法去解决。这样的场景在思远的10年间出现了很多,相信未来也会有很多,但不断面对各种不确定的事件并解决,能让一家企业不断成长。

在创业这10年里,对于他个人来说,并没有什么特别惊天动地的事,这样一点一点走过来,董官斌也成为了两个孩子的父亲。“人生中的每一步未必都能100%做好计划,只要我们愿意去遵循内心的想法,大胆尝试不怕失败,可能失败100次之后,第101次就成功了。”他说到。

之所以选择电源管理这个领域,董官斌表示是因为几乎所有电子产品中,电源是最基础的需求,应用市场足够大,彼时虽然已经有很多国外公司盘踞于这个市场,但随着市场的变化,有很多公司被并购或退出市场,应用端也不断有新的需求产生,让思远决定进入。“当时的思远作为行业新兵,在电源领域并没有国外厂商那么多的积累,但我们一个一个技术难点去突破,不断的跟客户讨论需求,最终在市场中把握住了更多机会。”

创业期间,给董官斌留下印象最深的里程碑事件,是当年的第一代产品。这款产品做了将近2年,真正推向市场的时候,第一个订单就拿到了100万的量,这件事情给他带来的震撼至今难忘,一想到依然觉得很兴奋,“通过这件事我知道,只要把事情做对,客户是愿意买单的。”

当然,思远在十年间也经历过失败。创业前三年,思远曾为一个客户做定制服务,到第四年客户切入移动电源领域时,有一代产品因为规格变化做了三次才成功,此时市场已经丢了。“回头来看我们能在TWS市场持续抓住产品迭代的机会,还是来源于过去的经验积累,那段时间的磨炼,让我们对现在产品迭代的速度、对市场的理解和客户的理解都不同。”董官斌回忆到。

在苹果发布AirPods后一年,思远就依然选择进入TWS电源领域,当时整个业界对TWS产品的前景还不是看得特别明朗,思远的做法需要决策魄力和技术实力的支持。

董官斌认为,TWS耳机并不算是一个从零起步的市场,他有着上一代有线耳机产品的基础。苹果自智能手机时代就一直引领着消费电子市场,它创造的每一个产品都带来了巨大的市场机遇。“AirPods的出现给用户带来了更佳的产品使用体验,我们当时确信TWS市场一定能成长起来,所以义无反顾的进了,今天看来这个预判是对的。”

抓住TWS的机遇

切入TWS赛道后,思远的电源管理芯片首先迅速占领了白牌市场,因为董官斌认为,品牌产品研发立项较为谨慎,上市会比较晚,但消费者使用习惯一旦形成,品牌客户一定会跟进。果然,后来思远抓住品牌客户介入市场的时间点,与合作伙伴共同定义产品在OPPO、小米等关键项目上成功应用,形成了市场领先优势。

据介绍,思远目前的客户包括小米、OPPO、一加、realme、魅族、传音、百度、网易、漫步者、哈曼、JBL、Anker等国内外知名品牌。

虽然目前TWS耳机电源管理芯片的市场体量还略微逊色于移动电源、手机快充等,但TWS耳机的小型化特点却倒逼电池管理芯片技术不断快速升级革新。针对这类空间受限的应用,思远的几个解决方案是:更高的功率密度、更小的封装体积、超低的待机功耗。看起来简单,但要实现这些目标需要多中技术融合,包括工艺创新、封装创新和系统创新,目前思远在有序推进。

TWS耳机续航和充电,电源管理IC都是最重要的一环。电源管理芯片组中包含了充电芯片、同步整流升压转换器、低压差稳压器、负载开关、输入过压过流保护芯片等等。只有电源管理芯片才能能够保证TWS在快充的同时又能减少对耳机电池的损害,据悉思远去年开始做的耳机侧快充第一代芯片已经量产,第二代产品也将马上面世。在电源管理芯片的小体积、高密度功率、低功耗以及整合新的系统应用方面,思远甚至比国外大厂走得还靠前。

董官斌表示,不管同一类型的电源管理芯片厂家有多少,最重要的都是时刻感知终端系统变化,只要变化就会产生新需求,谁能率先捕捉到需求,理解客户的痛点,谁就可以抓住机会跑到前面。

解决人才问题,才能解决卡脖子问题

过去这两年中,芯片工程师的薪酬上涨很快,这是由人力资源市场人才供需关系决定的。近些年大型SoC的开发需要越来越多的工程师,而过去多年间国内整个半导体行业并没有培养出足够数量的人才,由此引发了行业巨大的人才缺口。

从企业管理者的角度,董官斌希望成本有序上涨,而不是非理性上涨;但从行业来看,由于人才供需的不平衡,导致用工成本上涨,再加上资本的叠加,大家都对人才缺口爆发出焦虑,导致企业间的抢人大战。

董官斌认为,企业还是要回归经营本身,例如规划自己的战略业务、布局人力资源需求,一切都从企业经营的实际角度出发,才不会造成不必要的资源浪费。“衡量商业是否成功最重要的标准是变现,希望企业和资本在人才成本上都能更理性一点,才有利于行业的良性发展。”

好消息是整个行业已经意识到,解决了人才问题,才能真正解决被卡脖子问题。当前很多高校已经把微电子专业升级为一级学科,加大人才培养力度,董官斌认为接下来几年缺人情况会有改善,“从最基础的事情开始做,人才培养的路才可以走通。有耐心行业才能走得更远,最终才能做到自主可控。”

而再往细看,国内目前给模拟工程师开出的薪资也普遍高于数字工程师。电源管理芯片中需要用到大量的模拟技术,所以思远在培养模拟人才时也深有体会,薪资的差距是因为模拟工程师的成长需要足够长的时间积累经验,需要一种“老中医”精神。

一个企业如果没有培养人才的心态是走不远的,董官斌说到,“过去10年思远在人才培养上,一直做着长期持续的投入,并形成一套完整的培养体系,从新员工入职的第一周/第一个月/第一个季度直到第一年、第二年都有一整套培养规划。此外,我们模拟工程师岗位的薪酬也有竞争力。”

国产模拟芯片处于Me too还是Me first? 

从过去消费电子市场的属性来看,市场起步阶段都是从白牌开始,品牌客户会观望,等大家把市场培育到相对成熟,才会进入市场。思远半导体在3月份出货量超越TI,很大原因就是获得了国内白牌及品客户的信赖。当前的TWS市场在品牌的冲击下,白牌市场份额逐步缩减,品牌未来有望进一步获取更多市场份额,据介绍,思远TWS客户的白牌/品牌比例已经从7:3过度到了现在的5:5,很快就会来到2:8。

在超越了TI出货数量这件事,董官斌开玩笑地说到,可能是老虎在打盹。但本地化的服务、快速响应客户需求、积极和客户充分讨论需求、产品上市及迭代速度快也是国内电源厂商的优势。举例来说,在充电功率相同的规格下需要覆盖10mA~1A的充电范围,但由于电池容量小,要求充电截止电流还要做到1mA,这是一个比较大的挑战,“在客户提出这样需求的时候,我们的研发团队快速分析需求,进行系统建模、架构重建,很好的解决了客户的痛点。“

电源在系统产品中不可或缺,少了一个器件就很难生产出来。过去欧美企业牢牢把握这个市场近60年,很多系统定义是由他们来完成的。从目前来看,董官斌认为即使做了20年的国产替代,国内模拟芯片大部分还处于Me too阶段,按照目前的速度,下一个阶段原厂和系统厂将一起定义产品的原型设计,这也是必然的趋势。

站在国产电源管理芯片的角度来看国产替代,董官斌认为,电源管理这一类模拟芯片的架构创新,一定是来源于新的系统需求,想从根本上解决问题,就要先解决底层的系统问题,之后芯片替代就相对容易一些。“但是所有的变化一定是基于已有的技术积累,这是可持续性。国外半导体公司经过了很多年的发展,将技术一步一步积累起来,我们要做好长期主义的准备,扎扎实实打好基础,当新需求出现的时候才能够实现弯道超车。国产芯片还有很长的路要走,但我们对未来充满信心。”

针对国内电源管理厂商扎堆消费电子市场的现象,董官斌认为以前系统厂商基于自身供应链安全角度出发,同一个元器件需要几个国内供应商同时替代,造成了内卷,原厂也失去了很多创造力。“我们呼吁系统厂商要开放心态,敢于尝试,给与本土原厂更多的机会,生态链才会慢慢得到发展。”未来几年电源芯片行业可能会出现整合,尤其在这两年供应链紧张的背景下,很多新创公司都面临着挑战。但不管哪种商业行为的出现,都是市场的选择,企业本身只有把握好经营规律,建设自己的核心能力,才能做强做大。

另外,思远一直重视知识产权的保护,当决定进入新市场时,会充分分析专利布局。目前为止已经申请、获得了超过60项的自主知识产权,在有线充电、无线充电、高压大电流/低压大电流产品都有布局。

未来的增长点

展望未来电源技术的发展趋势,董官斌认为3—5年内快充、无线充电都是终端客户愿意为电源技术买单的点。思远目前在无线充电/快充上都有技术积累,去年推出的无线充电产品在客户处获得了不错的反馈。

虽然现在的TWS耳机红透半边天,但新事物还在不断诞生,根据董官斌对消费电子市场规律的观察,一个品类的迭代周期是2年左右,大概在3个迭代周期后完成市场洗牌,也就是说高增长一般能持续6年左右的时间。按照2018年TWS耳机正式成为爆品开始计算,这个市场未来还有3—4年的高速增长期。

但任何一个市场到了高点都会乏力,所以等过几年TWS风口过去之后,“我们看好智能穿戴市场的持续增长,并且已经开始着手布局其他穿戴类的产品,并且营收比例逐渐提高,包括和智能手表、VR眼镜等相关的IC开发及市场推广。”董官斌说到,虽然还不敢太早说下一个风口是什么,但一定会有新的产品引领市场。

另外,在工业/汽车/医疗等电源领域,国内外芯片厂商还有很大的差距。好消息是终端市场话语权在国内,董官斌表示,“只要愿意持续耕耘,坚持长期主义,我相信在接下来的20年,中国会孕育出伟大的芯片公司,而我们正努力成为其中的一个。”

据悉,除了消费类电子领域, 思远已经开始着手布局工业/汽车电子相关市场,基于BMS模拟前端的芯片定义已经完成了,正在进行芯片设计。同样,国产汽车芯片行业要可持续发展,也取决于系统厂商是否愿意给机会带动国内芯片供应链一起成长,这件事需要业界一起完成,而不是某一家公司。虽然进入汽车电子市场周期会比较长的,但董官斌认为只要开始做了,就永远不会晚。

上市规划

这几年国家的产业政策对半导体行业支持力度很大,尤其中美贸易以来,集成电路产业链成了大家关注的焦点,社会资本进入的也非常多。目前中国大陆电源管理IC厂家中,上市的廖廖无几,预计随着TWS耳机市场快速发展,电池管理IC产业也将掀起一股IPO的热潮。

董官斌透露,思远去年也完成了一轮融资,接下来会考虑进入资本市场,“上市是每一家公司是起点,不是终点,不能够为了上市而上市。需要根据公司实际情况出发,包括对未来的规划、战略业务更清晰的布局、让自己离市场更近。如果最终不能回归到价值本身,最后也会被资本市场所抛弃。”

过去,未来

谈到过去10年,思远对自己的定位,董官斌认为,思远一直专注于电源/电池领域的芯片开发,通过10年的技术积累,在基础关键技术架构上实现了突破。目前无论是常见的线性/开关充电类型产品,还是低压大电流/高压大电流/超低功耗电源产品,思远都完成了相关基础技术架构的积累。

公司从创立时的两个人,到后来吸引很多小伙伴加入,从成家再到为人父母,这是董官斌觉得10年间最重要的收获。虽然没法定义这是不是一家创业公司的成功,但在思远整个团队看来,每个人内心都是非常充实的,他们见证了诸多从0开始到成功的项目,实现了很多想法的同时也得到了客户的认可。

思远半导体十周年庆典上,员工们合影

展望未来10年,董官斌认为,从产品角度看,万物互联的趋势不会改变,甚至会持续的加剧。“不管怎么变,对电源的需求不会变,我们认为数字电源的应用在未来会有更多的可能。这类产品在应用过程中需高整合度,既要求掌握数模混合的设计方法,也要做应用软件开发,让客户的开发周期变短。当这两个要求同时满足的时候,就是我们产品落地的时候。”

从公司角度,市场永远都会存在“价格”和“价值”的选择,每个公司都有自己的经营理念和价值观。”对于思远来说,坚持长期主义的理念不会变,坚持“诚信,正直,利他”的价值观不会变,这是迎难而上的底层逻辑。“董官斌说到,市场永远在变化,只有不断提升自身核心能力,不断向市场提供有价值的产品,才能可持续发展。

从整个半导体产业的角度,董官斌希望思远在国家政策的强力支持下抓住更多机会,做好业绩的同时提高公司整体竞争力。“希望有更多优秀的小伙伴加入思远,大家一起努力前进,为中国芯片产业的发展贡献我们的力量。“

责编:Luffy Liu

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刘于苇
电子工程专辑(EETimes China)副主分析师。
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