苹果自然不会真的放弃Micro LED技术的应用,只是短期内实现其产品应用应是无望。未来苹果大概率还是会通过向供应链渠道采购Micro LED显示屏的同时,还将继续对Micro LED技术展开研发,为其更自主化、更大掌控下一代显示技术作铺垫。

MicroLED作为强化生态构建的重要一环,苹果早在10年前就开始布局了。从理论上来讲,MicroLED是一种无机微显示技术,具有超越此前所有显示技术的优越性能,但这一技术终究因为规模化量产太难,致使苹果也放弃“自研路线”了。

近日,知名苹果分析师郭明錤透露,苹果已经遣散了大部分MicroLED技术研发人员,也取消了MicroLED Apple Watch的开发计划。这意味着苹果一直希望通过自研显示技术,进一步完善其产品生态链的计划搁浅。

根据郭明錤的分析,苹果之所以取消了MicroLED Apple Watch的开发计划,主要原因在于MicroLED技术并不能显著提升产品的附加值,加上高昂的生产成本,不具投资效益。实际上,这一说法也侧面证明了MicroLED量产化难度太大了。不过,苹果十年的投资真的是“付之东流”了?

MicroLED技术难度有多大?

一年前,彭博社名记Mark Gurman透露,苹果正在开发新Watch Ultra旗舰手表,将采用MicroLED 屏。而且,苹果计划自研MicroLED屏幕,而非采购其他第三方的。这一消息一出,确实提振了业界对研发MicroLED技术的信心,随后也吸引了越来越多产业链企业以及科研机构的涌入。

从技术原理来看,MicroLED是目前最好的显示技术,没有之一。由于Micro LED芯片尺寸小、集成度高和自发光等特点,在显示方面与LCD、OLED相比在亮度、分辨率、对比度、能耗、使用寿命、响应速度和热稳定性等方面具有更大的优势,可以说是几乎所有的关键指标上全方位领先。

正是看到这一技术的绝对领先优势,苹果早在10年钱就通过收购LuxVue公司,研发MicroLED技术。2019年,苹果又在新竹科学园建设Micro LED研发线,而且还组建了技术攻关联盟:巨量转移由LuxVue和苹果台湾研发中心(巨量转移技术来自台湾工研院)来攻关;欧司朗负责开发MicroLED灯珠;LG负责玻璃基板与模组制造。2020年,苹果又宣布在中国台湾投资3.3亿元美元建立MicroLED工厂。苹果还计划于2024年实现MicroLED量产。

然而,苹果还是低估了MicroLED技术挑战。就核心技术挑战之一——巨量转移,苹果可以说选择了一条更难的技术路线。目前巨量转移有多个技术路线,但苹果采用的是其收购的LuxVue 的静电力巨量转移技术。该技术路线是通过对转移头通电产生的静电引力或斥力作为拾取和放置微器件的方法,但静电会使Micro LED的PN结永久性失效或损坏接触电极。

尽管苹果还积累了其他Micro LED制造工艺及其巨量转移方法,但其规模化量产似乎还有很长一段距离。特别是在OLED技术不断迭代升级,以及Micro OLED开始商业化应用的背景下,Micro LED技术产业化更缺乏成本竞争力。

此前,行业分析机构Omida还预估,差不多2英寸的Watch Ultra旗舰手表Micro LED显示屏成本会高达115美元,而一块近7英寸的OLED手机屏幕仅几十美元。

此外,苹果还希望采用玻璃基板Micro LED显示屏,则需玻璃基的小尺寸面板产线来支持,但苹果的合作伙伴LG早已关停了小尺寸LCD面板线。

可以说,量产化难题、高昂成本、产业链配套的问题,都注定苹果自研Micro LED路线和计划会搁浅。

苹果真的会放弃Micro LED

对于苹果遣散研发人员,郭明錤表示,这对希望掌握次世代显示技术,以提升产品竞争力的苹果而言,无疑是一大挫败。然而,这会意味着苹果会放弃Micro LED吗?

实际上,苹果此前之所以选择自研Micro LED,除了提升产品竞争力之外,还可以加大供应链与风险控制,压制成本以进一步提升利润空间,以及构建闭环供应链生态。目前,苹果在供应链上一直存在两大“软肋”——5G基带芯片和显示屏。而自研Micro LED就是苹果就是其打造自主供应链的重要组成部分。

然而,苹果自研Micro LED的挫败在一定程度上表明短期内是无法补全这一生态链“缺口”。

实际上,除了巨量转移技术之外,MicroLED还有微缩芯片及外延、全彩化等技术难题。尽管苹果有强大的财力支撑,但过多的倾向MicroLED这一显示技术环节,是否具备最大效益化,值得考量。

从最近几年业界对Micro LED的研发热度和参与度来看,苹果借助产业界的力量实现Micro LED规模化量产更符合苹果的利益。

目前,三星在大尺寸MicroLED产品上算有所建树,但其价格高达上百万元,绝对不是普通消费者能承担得起的。在小尺寸MicroLED上,国内外也有很多企业介入,且取得了一定的进展,欧司朗、首尔半导体、三安光电、利亚德、友达光电等。

因此,苹果自然不会真的放弃Micro LED技术的应用,只是短期内实现其产品应用应是无望。据The Elec的另一份报告,苹果可能会优先将MicroLED技术应用于未来更轻薄的Apple Vision Pro系列产品,等成本降低时再用于智能手表。毕竟,Apple Vision Pro单价更高,且属小众实验性产品,还是能吸引一批高端消费者。

为此,苹果最近的一些产品线还加大了OLED显示技术的应用。据Omdia的最新预测,苹果计划在iPad和MacBook产品线中推出至少9款采用OLED显示屏的新设备。该机构认为,苹果将在2024年发布首款带有OLED显示屏的iPad机型,将从iPad Pro开始,随后将在2026年推出OLED版MacBook Pro。到2027年,苹果将把几乎所有iPad、MacBook和外接显示器都换成OLED显示屏。

综上,未来苹果大概率还是会通过向供应链渠道采购Micro LED显示屏的同时,还将继续对Micro LED技术展开研发,为其更自主化、更大掌控下一代显示技术作铺垫。

责编:Jimmy.zhang
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