Facebook 一年前成立神秘硬件开发部门 Building 8,当时,CEO扎克伯格不仅挖角 Google 先进科技计划部门(ATAP)前负责人、曾主管五角大厦旗下美国国防高级研究计划局(DARPA)的蕾吉娜·杜根(Regina Dugan)来领导,甚至预告 Building 8 将在 Facebook 未来 10 年扮演关键性角色。在美国时间 19 日的 F8 开发者大会上,Building 8 终于首次公开他们正在进行的两项项目:用脑波打字的脑机界面,以及用皮肤“听”见声音的系统。 20170421-facebook-brain-1 用脑波直接打字比手机打字快 5 倍

“说话基本上是一种压缩的算法,这正是我们为何喜爱伟大的作家和诗人,因为他们更擅长将一个完整的想法压缩成文字。但倘若我们可以将大脑(的想法)直接化为文字键入计算机呢?”杜根问。 20170421-facebook-brain-2 蕾吉娜·杜根(Regina Dugan)

在回答这个问题前,我们必须先了解,人脑运算速度和沟通效率间有多大的落差。她指出,人脑每秒可处理 1TP(约 4 部 HD 电影)的资料量,不过,我们最常用的沟通方式──说话,却还是像 1980 年代的数据机一样慢。

为了让沟通速度跟上大脑思考,Facebook 开发的脑机界面,可让人类透过脑波直接打字,速度达每分钟 100 字,比我们用手打字的速度快上 5 倍。

尽管现在已有科学家研究如何解译脑波,不过大部分仍需要在大脑植入芯片,比如渐冻人患者在脑内植入约豌豆大小的装置后,可一分钟打八个字传达意念,但这很难规模化。因此,Facebook 并不打算用侵入式,而是打造一套光学神经成像系统,每秒扫描大脑上百字,解译大脑皮层的神经信号,未来希望用穿戴式设备的形式推出,一旦研发完成,更有机会量产、让更多人受惠。 20170421-facebook-brain-2 这项项目和加州大学、旧金山大学、柏克莱大学和约翰·霍普金斯大学等合作研究,目前已有超过 60 名工程师和科学家投入研发。

扎克伯格力挺,批评者质疑道德底线

尽管距离最终目标仍有一大段距离,不过扎克伯格指出,只要我们能用大脑,不用再透过遥控器回答“是”或“否”这样简单的问题,就能大幅提升 VR 和 AR 使用体验,而这两个也是 Facebook 本次 F8 开发者大会的重点。 20170421-facebook-brain-6 扎克伯格指出:“我们的脑波每秒产生的信息量相当于四部HD画质的电影,但问题是,我们传递这些信息最好的方式,仍然停留在1980(计算机发明)年代。”

扎克伯格说,希望能将检测脑波的仪器转换成能穿戴的技术,希望在未来,这项透过脑波来打字的发明,会变得是一件很正常的事。

不过这种技术令批评者毛骨悚然,质疑脑中的思想可能遭随机解译为文字,侵犯隐私,可以轻易解读我们的脑波?对此杜根解释,她们的目的不是要骇进大脑,而是在解译出那些已送到大脑语言中枢、准备说出来的话”,“你可以不必拿出手机就传手机信息给朋友,或快速传出电邮,不必错过派对。” 20170421-facebook-brain-3 TechCrunch报导,面对外界质疑这项科技可能引发的安全疑虑与道德质疑,Facebook将成立“道德法规责任委员会”(Ethical, Legal and Social Implications),预防这项“读脑技术”可能窃取或是控制人们的想法。

杜根表示,人们总是对发明有很多想法,但她认为,伟大的科技总会有意想不到的后果。她宁愿乐观的看待,如果能被好好地处置,科技的进步仍会对世界会带来种种好处。 20170421-facebook-brain-4 杜根说,“我想有一天,不会太遥远,我或许能以中文来思考,而你们可以立即用西班牙文感受到。”

用皮肤感测不同震动,借此理解不同单字

除了让我们用脑波“打字”,Building 8 的另一项项目,是一套让我们可靠皮肤震动“听见”声音的系统。

事实上,听觉是利用耳蜗将外界声音转换为大脑可理解的讯号,让我们听见声音,只不过,Facebook 希望将传播介质换成皮肤。就像点字一样,只要能分辨每个凸点所代表的字,就能理解意思,而 Facebook 将凸点换成震动,研发出一款臂套,可根据不同字用不同频率和模式发出震动。 20170421-facebook-brain-1 Facebook 在发布会现场也播放现阶段实验成果影片。影片中,受测者在学习完代表“球体”、“圆锥体”、“黑色”、“蓝色”等 9 种单字的震动模式后,便可根据震动解译出单字意思,也能理解像“蓝色球体”这类的组合字。

杜根表示,这项技术不仅可改变听障者的沟通方式,也能运用在即时翻译上。“或许不久后,我可以在大脑中用中文表达,但你能直接用西班牙文理解。”

Facebook 革命人类沟通方式的野心

成立 13 年,Facebook 这社交媒体元老不但已跨足到硬件,做出虚拟实境设备、360 度全景摄影机等设备,甚至开始研发脑波沟通这类的实验室科技。不过整体而言,这些产品的核心仍未脱离“社交优先”。例如,19 日公布的虚拟实境社交应用程序 Spaces,以及这次 Building 8 在开发者大会上公开的技术,目的都是为了让我们有更多沟通模式可选择。

有趣的是,Facebook 近来因不断向 Snapchat“致敬”而饱受批评,被质疑是否已经想不出什么新把戏。不过,从这次的开发者大会上,Facebook 透露出比做“照相滤镜”更伟大的野心,尽管还不确定这些想法什么时候可以实现,但可以确定的是,挟着近 19 亿用户和庞大营收基础,Facebook 要革命全人类沟通方式的实验将继续。

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